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Safe Genes: DARPA revela proyecto para desarrollar el sistema de edición de genes

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Desde el lanzamiento en 2012 de la herramienta de edición de genes CRISPR-Cas9, la posibilidad de alterar la composición genética de organismos vivos se ha vuelto mucho más accesible. La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa de Estados Unidos (DARPA) creó el programa Safe Genes con el fin de entender cómo funcionan estas tecnologías de edición de genes y abordar posibles problemas de salud y seguridad relacionados con su uso indebido accidental o internacional. DARPA anunció recientemente consesiones para siete equipos que perseguirán esta misión, la cuál podría tener aplicaciones tan extendidas como la protección de tropas contra enfermedades infecciosas, la defensa de la fauna nativa contra especies invasoras y el control de las poblaciones de mosquitos propagadores de enfermedades.

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DARPA planea invertir $ 65 millones en su proyecto Safe Genes durante los próximos cuatro años, a través de siete equipos para recopilar datos y desarrollar herramientas que puedan ser aplicadas para apoyar la bioinovación y combatir las amenazas biológicas. Los equipos son:

  • The Broad Institute of MIT and Harvard
  • Harvard Medical School
  • Massachusetts General Hospital
  • Massachusetts Institute of Technology
  • North Carolina State University
  • University of California, Berkeley
  • University of California, Riverside

Las tecnologías de edición de genes como CRIPSR han estado ganando cada vez más atención por parte de los profesionales de la salud y los responsables políticos por su potencial para hacer cosas como la inhabilitación de células cancerosas en el cuerpo y la prevención de la propagación de la enfermedad mediante el control de las poblaciones de mosquitos.

Pero la tecnología también tiene implicaciones para la seguridad nacional, como proteger a las tropas de enfermedades infecciosas, mitigar las amenazas de las armas biológicas y desarrollar nuevos tipos de materiales y revestimientos con propiedades útiles.

“El campo de la edición de genes ha avanzado a un ritmo asombroso, abriendo la puerta a soluciones genéticas previamente imposibles, pero sin mucho énfasis en cómo mitigar potenciales desventajas”, dijo la doctora Renee Wegrzyn, directora del programa Safe Genes.

‘DARPA lanzó Safe Genes para comenzar a refinar esas capacidades enfatizando la seguridad primero para toda la gama de aplicaciones potenciales, permitiendo que la ciencia responsable continúe proporcionando herramientas para prevenir y mitigar el uso indebido’.

De acuerdo con DARPA, cada uno de los siete equipos con los que trabaja trabajará uno o más de los tres objetivos técnicos.

El primero es desarrollar “instrucciones” biomoleculares que proporcionen un control reversible de editores de genomas en sistemas vivos.

El segundo es diseñar nuevas contramedidas basadas en fármacos que proporcionen opciones de tratamiento para limitar la edición del genoma en los organismos y proteger la integridad del genoma en las poblaciones de organismos.

El tercer objetivo es crear una capacidad para eliminar genes indeseados de ingeniería de los sistemas y restaurarlos a su estado original.

“La edición de genes es realmente un caso en el que no se puede establecer fácilmente una línea entre la ética y el desarrollo de tecnología pura – son inextricables – y esperamos que el modelo que establezcamos con Safe Genes guíe los esfuerzos de investigación futuros en este espacio.

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La tecnología CRISPR/Cas9 utiliza etiquetas que identifican la ubicación de la mutación y una enzima que actúa como unas diminutas tijeras para cortar el ADN en un lugar preciso, permitiendo que se eliminen pequeñas porciones de un gen.

DARPA dice que la investigación Safe Genes no implicará ninguna liberación de organismos en el medio ambiente.

Sin embargo, las investigaciones realizadas en instalaciones confinadas podrían informar futuras aplicaciones potenciales, incluyendo unidades de genes seguras, predecibles y reversibles, una técnica que promueve la herencia de un gen en particular para aumentar su prevalencia en una población.

DARPA dice que los equipos refinarán sus investigaciones a lo largo del programa, construyendo modelos matemáticos de sistemas de edición de genes y probándolos en insectos y animales para probar hipótesis.

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